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Se cumplen 120 años del nacimiento de Linus Pauling

Roberto Gutiérrez Alcalá
Fue autor de uno de los libros científicos más importantes, influyentes y citados del siglo XX. Obtuvo el Premio Nobel de Química 1954 y el Premio Nobel de la Paz 1962

  1. Los enlaces químicos mantienen unidos a los átomos y crean conexiones temporales que son esenciales para la vida; por otro lado,su conocimiento y comprensión les permite a los químicos unir átomos casi a su gusto y antojo, lo cual posibilita el diseño de moléculas con propiedades específicas y, por consiguiente, la generación de sustancias nuevas con propiedades especiales que pueden ser la base de medicamentos más efectivos y de nuevos desarrollos tecnológicos, entre otras cosas.

Uno de los libros científicos más importantes, influyentes y citados del siglo XX fue La naturaleza del enlace químico y la estructura de las moléculas y los cristales (1939), del químico y bioquímico estadounidense Linus Pauling, nacido en Portland, Oregon, el 28 de febrero de 1901.

Años más tarde, en 1954, Pauling obtendría el Premio Nobel de Química por sus investigaciones y aportaciones fundamentales en el área de los enlaces químicos.

  1. Alarmado por los efectos devastadores de las bombas atómicas arrojadas por Estados Unidos en Hiroshima y Nagasaki hacia el final de la Segunda Guerra Mundial, Pauling, con el apoyo de su esposa Ava Helen, dedicó buena parte de su tiempo a hablar y escribir sobre el peligro que implicaban los ensayos con armas nucleares.

En 1957, junto con el biólogo Barry Commoner, quien había descubierto concentraciones de estroncio-90 en los dientes de niños estadounidenses, escribió un texto en el que concluyó que la lluvia radiactiva producida por los ensayos con armas nucleares representaba un riesgo para la salud pública.

En 1958 presentó ante la Organización de las Naciones Unidas una carta firmada por más de 11 mil científicos, en la que se pedía la suspensión de los ensayos con armas nucleares; y en 1959 redactó el famoso “Llamamiento de Hiroshima”, el documento emitido al término de la Quinta Conferencia Mundial contra las Bombas Atómicas y de Hidrógeno, celebrada en esa ciudad japonesa.

Tiempo después, el 5 de agosto de 1963, bajo una fuerte presión de la opinión pública, autoridades de Estados Unidos, la Unión Soviética y Gran Bretaña debieron firmar el Tratado de Prohibición Parcial de Ensayos Nucleares, que entró en vigor el 10 de octubre. Ese mismo día, el Comité Nobel Noruego anunció que Pauling era el ganador del Premio Nobel de la Paz correspondiente a 1962, el cual había quedado desierto hasta ese momento.

  1. A mediados de la década de los años 60 del siglo pasado, Pauling enfocó su interés en la investigación de las vitaminas y en la medicina ortomolecular, término acuñado por él mismo para expresar la idea de que diversas enfermedades podían ser tratadas con la cantidad correcta de moléculas correctas.

 Al respecto dijo alguna vez: “Me fascina la idea de que estas sustancias, que suelen tomarse en dosis mínimas, puedan tener efectos positivos para la salud cuando se ingieren en cantidades entre cien y mil veces superiores. Para mi sorpresa encontré muchas pruebas que apoyan la idea de que las dosis altas de vitaminas podrían ser clínicamente útiles.”

 Acerca de este tema publicó varios libros: Vitamina C y el resfriado común (1970), Vitamina C, resfriado común y gripe (1976), Cáncer y vitamina C (1979) y Cómo sentirse mejor y vivir más (1986).

 Sin embargo, su postura en torno a las vitaminas en general y a la vitamina C en particular le acarreó fuertes críticas y descalificaciones en los ámbitos farmacéutico y médico.

  1. Pauling, quien también realizó investigaciones relacionadas con la estructura del núcleo atómico, la biología molecular, la genética molecular y la contaminación del aire, falleció el 18 de agosto de 1994, a los 93 años, en Big Sur, California, a causa de un cáncer de próstata.

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