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Ocultos entre pelos y membranas: los parásitos de murciélagos

Daniel Zamora-Mejías / Ciencia UNAM

En la naturaleza los organismos tienen adaptaciones que les pueden servir para aumentar la probabilidad de supervivencia y reproducción, que además dan una idea de las características del hábitat en el que viven. Por ejemplo, los jaguares tienen manchas y colores en su piel que les permiten pasar inadvertidos en la selva y no ser fácilmente detectados por sus presas, es decir, son crípticos. De igual manera los monos tienen colas prensiles y extremidades largas que les facilitan moverse entre los árboles, así buscan comida, pareja o aprovechan los recursos en el dosel de la selva.

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Existe un grupo de organismos que se ha adaptado a vivir en una relación muy íntima con otros seres vivos, ya sea en su interior o sobre su cuerpo: los parásitos. Estos organismos son todos aquellos que obtienen los nutrientes necesarios para su supervivencia de otro organismo causando daño fisiológico a su huésped. Los parásitos poseen adaptaciones morfológicas, fisiológicas o de comportamiento gracias a las cuales pueden explotar los recursos disponibles como alimento o refugio de una manera eficiente.

El organismo que porta un parásito es conocido como huésped. Los parásitos afectan al huésped de varias maneras, generalmente enfermando o disminuyendo su capacidad de moverse, afectando la manera de procesar adecuadamente sus alimentos o reduciendo su capacidad reproductiva, debido a que aprovechan la energía de este para su propio desarrollo y reproducción.

Los parásitos y sus adaptaciones

Los parásitos son un grupo muy diverso que incluye virus, bacterias, protozoarios, nematodos, hongos, artrópodos, plantas y vertebrados. Han desarrollado diversas adaptaciones especiales para poder vivir con su huésped sin llegar a matarlo, en la mayoría de los casos, ya que dependen de él para su propia supervivencia y movilidad. Sin embargo estas adaptaciones han surgido evolutivamente a través de mucho tiempo y son sumamente variadas.

Dentro de las múltiples adaptaciones que poseen los parásitos para obtener los recursos del huésped, hay dos de suma importancia que casi todos comparten:

  1. Órganos de fijación que ayudan al parásito a permanecer adherido, que evita que el huésped lo remueva (por ejemplo rascándose) y le ayudan a alimentarse de manera constante, ya sea dentro o fuera de su huésped (ver figura 1).
  2. Estructuras corporales simples, como la pérdida de ojos y de las funciones de algunas estructuras por ejemplo, la reducción de alas que ya no se usan para volar. Muchos parásitos compensan lo anterior con el desarrollo de órganos genitales repetidos varias veces, ambos sexos están en el mismo individuo (hermafroditismo) o sincronizando la época reproductiva con su huésped.

Ectoparásitos de murciélagos

Durante mi investigación trabajaré con murciélagos y sus ectoparásitos. Se dice “ectoparásitos” porque habitan en las partes externas del cuerpo como el pelo, la piel o mucosas (ecto significa externo). En un texto posterior relataré los resultados de mi actual investigación de doctorado en el Laboratorio de Ecología y Conservación de Vertebrados Terrestres, la cual trata sobre el efecto que pueden tener los ectoparásitos en las migraciones de los murciélagos.

El primer paso de mi investigación ha sido conocer a estos pequeños animales que habitan sobre el cuerpo de los murciélagos y aquí muestro algunas de mis observaciones, que son las adaptaciones especiales que les permiten vivir asociados a sus huéspedes (Ver Figuras 1-6). A pesar de pasar desapercibidos o ser vistos de manera despectiva, son de una complejidad única, la cual yo diría es de una belleza sui generis.

 

Reporte completo en Ciencia UNAM >> https://goo.gl/YEzXzd

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